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《原因与结果的经济学》:因果推理别误中圈套
时间: 2019-06-25 10:54:44      来源: 新华日报
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《原因与结果的经济学》

  无巧不成书。信息过载的时代,我们总是会对那些有些离奇、蹊跷的事情产生兴趣。

  曾有信息分析员做过统计,影星尼古拉斯·凯奇一年参演电影的部数,与全美泳池溺亡人数有着正相关关系;获选“美国小姐”的年龄,与美国因取暖设备丧命的人数也密切相关;商业街的总收入,与在美国获得计算机科学博士学位的人数,有着几乎完全重合的曲线走向。

  在日本和美国有种说法,叫做“吉卜力的诅咒”,意思是说,只要日本的电视台播出宫崎骏创办的吉卜力工作室的电影,美国股市就会下跌。

  其实,这些都只能称之为“纯属巧合”造就的伪相关。日本经济学家中室牧子,与加州大学洛杉矶分校助理教授津川友介合著的《原因与结果的经济学》一书中就指出,将纯属巧合的伪相关,错误地界定为因果关系,然后得出荒谬结论的做法,在社交媒体时代颇为常见。

  作者强调,要正确判定两个变量属于因果关系还是相关关系,可以通过三个问题来进行质疑、区分。一是是否“纯属巧合”;二是是否存在“第三变量”,例如一些学校成绩好的孩子,同时也喜欢锻炼身体,这两者之间密切相关,但其实光是锻炼身体,虽然可以增强学习体力,却不能确凿地实现学习成绩的上升,这其中还存在其他重要的“第三变量”,比如学习投入程度、认知水平、教育环境等;三是是否存在“逆向因果关系”。如果我们经常看到大街上出现紧急出动的消防车,显然是因为火灾发生频率很高,当然不能得出荒谬的结论说,消防车多,火灾就多。

  书中谈到了一种有意思的现象,那就是书店里的书架上,出书的名医大部分都是男性。这使得一些读者产生了错误的观点,认为男医生比女医生更优秀。《原因与结果的经济学》的作者之一津川友介曾分析过2011-2014年超过100万名美国住院患者的数据,对照主治医生性别的数据发现,其实女医生负责的患者死亡率更低(同类疾病,同类疾病等级,同科室治疗)。研究发现,男女医生之所以出现微妙的治疗死亡率差别,很重要的一点是,女医生更加注重与患者交流。《原因与结果的经济学》书中由此介绍了通过自然实验,将研究对象人群分成受影响组、不受影响组来验证因果关系假设的方法。

  很多家长都希望孩子跟成绩更好的同龄人交朋友,理由是“学霸”能带动朋友。科学家分别对波士顿、纽约的各三所公立高中进行过长期的追踪研究,结论是,那些勉强考入精英高中、得以与“学霸”为伴的、原本成绩徘徊在中游的学生,其学习能力并没有发生明显的改善。《原因与结果的经济学》这本书介绍了与此相关的断点回归设计方法。书中提到的这些科学方法,都有助于我们更清晰地进行因果推断。(郑渝川)

编辑:衣兵 责校:郭聪

主编:黄维 监制:王健民

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